August 6, 2021

Больше для этой космической гонки, чем для миллиардеров: The Tribune India

Динеш Шарма

Научный обозреватель

В ЭТОМ месяце наблюдается необычная активность: миллиардеры становятся космонавтами. За космическим полетом Ричарда Брэнсона в начале этой недели должна последовать аналогичная космическая миссия под руководством Джеффа Безоса. Третий Илон Маск не за горами. Более полувека назад космическая гонка между Америкой и Советским Союзом достигла своего апогея, когда первый человек высадился на поверхность Луны. Это была эпоха холодной войны, и освоение космоса только начиналось. За последние два десятилетия Китай выступил в качестве серьезного соперника в космическом секторе с его человеческими миссиями и программой по строительству космической станции. Это, вместе с успешными миссиями Индии на Луну и Марс, привело к азиатской космической гонке. Некоторые другие страны Азии разработали национальные космические программы. Теперь мир становится свидетелем новой космической гонки, в которой участвуют миллиардеры-предприниматели, а не национальные государства. Эта гонка потенциально может изменить контуры космического бизнеса в будущем.

Возможно, участие высокопоставленных компаний сделало космические полеты похожими на игру миллиардеров, но новая космическая гонка связана с серьезной наукой, технологиями и бизнесом. Первый полет Virgin Galactic Брэнсона с полным экипажем продемонстрировал, что люди могут летать в космос и безопасно возвращаться на Землю на самолете. Это не обычный самолет, а аэрокосмический самолет, сочетающий в себе черты самолета и космической ракеты. На протяжении десятилетий такой космический самолет фигурировал в научно-фантастических книгах и фильмах и долгое время находился на чертежной доске.

Космический самолет отличается от космического корабля-шаттла, который несколько лет назад был опорой космических путешествий. Шаттл запускается в космос с земли на ракете и выводится на заданную орбиту, в то время как космический самолет или ракетоплан запускается на базовом корабле и выбрасывается на определенной высоте, откуда он продвигается дальше к краю космоса. И базовый корабль, и космический самолет могут использоваться повторно, в отличие от ракет, которые сгорают после вывода на орбиту спутников или человеческих капсул. Космопланам тоже не нужны космодромы. Их можно просто вылететь из аэропорта.

Запуск спутников и полеты людей невозможны из-за высоких затрат, связанных с созданием новых ракет и ракет-носителей для каждой новой миссии, а также строительством специальных космодромов. С другой стороны, частные компании используют «запуски с воздуха». Чтобы достичь этой точки, потребовалось почти два десятилетия разработок, испытаний и неудач, в том числе фатальных. Другая компания Брэнсона, Virgin Orbit, использовала Боинг 747 для запуска ракеты, несущей в воздухе спутники, и успешно вывела несколько спутников на свои орбиты. НАСА также использовало услуги коммерческих операторов для доставки грузов на Международную космическую станцию ​​(МКС). Вместе Virgin Galactic и Virgin Orbit продемонстрировали техническую осуществимость и безопасность космоплана как для запусков спутников, так и для полетов человека в космос.

Теперь космические компании готовы принять заказчиков на суборбитальные полеты. Это открывает новый сегмент космического туризма и запусков частных спутников. Национальные космические агентства и их вооружение участвовали в коммерческих запусках спутников, таких как запуски индийской Antrix Corporation. Поскольку эти агентства используют ракеты для запусков спутников, время выполнения заказа составляет от нескольких недель до нескольких месяцев. С другой стороны, космический самолет Virgin Orbit можно быстро запросить для запуска спутника в короткие сроки. Это может пригодиться органам национальной безопасности во время чрезвычайных ситуаций. Космический туризм, конечно же, станет источником дохода для многих миллионеров и путешественников, в том числе из Индии, которые выстраиваются в очередь, чтобы испытать острые ощущения невесомости в суборбитальной миссии.

С появлением коммерческого космического транспорта возникло множество нормативных вопросов. Существующие рамки для авиационной и космической промышленности не в достаточной мере охватывают транспортировку людей в космос коммерческими организациями. Регулирующим органам придется убедить коммерческих игроков обеспечить безопасность пассажиров-людей и четко обозначить связанные с этим риски. Отрасль все еще находится в стадии обучения, и существуют разные мнения о том, насколько строгими должны быть такие правила.

Интересно, что идея многоразовой космической ракеты-носителя в Индии была выдвинута ученым-ракетчиком APJ Абдул Каламом в 1990-х годах. Он назвал это гиперплоскостью и решительно отстаивал ее во время своего президентства. Он задумал гиперплан или многоцелевой аэрокосмический аппарат, который будет работать как самолет, используя обычные взлетно-посадочные полосы. Такой автомобиль может быть многоразовым и обеспечивать более высокую эффективность полезной нагрузки. Поскольку он должен был работать как самолет, затраты на запуск могли быть намного ниже. Калам поручил Организации оборонных исследований и разработок (DRDO) разработать концепцию ракеты-носителя с одноступенчатым выводом на орбиту, работающей на воздушно-реактивном воздушном двигателе. Гиперплан, по замыслу Калама, также должен был быть платформой для запуска ракет в воздухе. Это был проект его мечты. В значительной степени мечта превратилась в реальный проект в виде многоразовой ракеты-носителя (RLV) Индийской организации космических исследований (ISRO). Несколько критических технологий, связанных с RLV, были испытаны на земле и в полете, но его способность приземляться на поверхность еще предстоит проверить.

Учитывая новую политику, разрешающую доступ частного сектора в космический сектор Индии, правительству и ISRO, возможно, стоит отдать приоритет программе RLV для участия частного сектора. Для разработки работающего многоразового космического корабля за короткое время требуются огромные инвестиции и испытания нескольких критически важных технологий. В этом должны быть заинтересованы частные инвесторы из-за будущего коммерческого использования такого аппарата для вывода спутников на орбиту, а также для космического туризма.

В Индии формируется яркая космическая экосистема, но инвесторы с большими карманами пока проявляют осторожность. Пора индийцам, которые находятся в одной лиге миллиардеров с Брэнсоном и Безосом, сделать решительный шаг в космическом секторе. Возможно, стоит пойти на риск.